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Gene drive: una nueva arma genética que acalora el debate entre los científicos

por el Dr. Hernán Biava @herbiava

La técnicas de impulso genético- o “gene drive” como se conoce entre los especialistas- permite la introducción de genes modificados con fines de controlar poblaciones enteras de especies perjudiciales para el hombre como, por ejemplo, los mosquitos responsables de la transmisión del virus del Zika, el Dengue o la Malaria. Al mismo tiempo, esta revolución genética abre la puerta a las preguntas: ¿estamos éticamente y tecnológicamente preparados? ¿Somos conscientes de los peligros que acarrea esta nueva herramienta genética? Un trabajo publicado por la Universidad de California nos permite echar un vistazo más de cerca sobre la controversia que divide a la comunidad científica mundial.

La teoría de Darwin lo deja bien en claro: sólo aquellos genes que implican una ventaja evolutiva serán capaces de afianzarse entre los descendientes de una dada especie. Esta norma era la regla insalvable a la hora de estudiar la viabilidad de organismos genéticamente modificados en un entorno natural.

En el año 2003, el profesor Austin Burt del Imperial College en Londres postuló por primera vez la idea que tal vez sería posible introducir un gen mutante en ciertos animales silvestres para que dejen de hacer cosas que la gente no nos agrada, como la propagación de enfermedades. Por ejemplo, si introdujésemos en los mosquitos que transmiten la malaria algún gen que los haga incapaces de transferirla y luego lo dejásemos en libertad, los nuevos mosquitos se mezclarían con la población general de mosquitos, lo que reduciría la expansión de la enfermedad.

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Sin embargo, dado que insectos y animales poseemos dos copias de cada cromosoma, las probabilidades de que este mosquito “mutante” trasmita el nuevo gen a su descendencia es sólo del 50%- según las reglas de la herencia genética de Mendel- y si además tenemos en cuenta que el gen introducido en realidad no representa ninguna ventaja evolutiva, lo más probable es que este cromosoma desaparezca con las sucesivas generaciones. Al menos que, de alguna manera, la herencia pueda saltearse las reglas de Mendel.

Esta idea estuvo dando vueltas en el ámbito científico durante años, pero hoy en día se ha convertido es una posibilidad real: el descubrimiento de una técnica de modificación genética llama CRISPR ha hecho posible no solo introducir genes artificiales de manera sencilla en organismos superiores, sino que además el gen modificado puede copiarse a sí mismo desde un cromosoma a su par. De esta forma, no importa que copia de un cromosoma el mosquito pase a la descendencia, éste siempre contendrá el gen mutante, al igual que todas las enzimas necesarias para repetir el copiado en el linaje. La técnica empleada recibe el nombre de Gen Drive, o impulso genético en español, y ha revolucionado el campo de la investigación genética.

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Esta metodología ha sido aplicada con éxito en la alteración hereditaria de una especie de mosca, una levadura y dos variedades de mosquitos, incluida la especie Aedes aegypti, vector responsable de la transmisión del virus del  Dengue y el Zika. Incluso, Inglaterra ha recientemente autorizado su aplicación en el campo de la investigación con embriones humanos, acrecentando aun más la discusión ética en torno a este importante hallazgo científico.

En un trabajo publicado por el profesor Omar Akbari de la Universidad de California y titulado “Engañando a la evolución: la ingeniería de impulso genético en la manipulación y destino de las poblaciones silvestres”, este especialista expone las ventajas y riesgos que trae aparejado este nuevo descubrimiento. “A pesar de los avances realizados en el campo de los genes drives, aún hay mucho por estudiar”, señala Akbari.

Los autores marcan que el impulso genético podría ser aplicado tanto para introducir propiedades deseadas en las especies naturales como bien para reducir la población de alguna especie no provechosa. Hacen especial hincapié en la falta de regulaciones sobre la aplicación de esta tecnología: “Existen riesgos asociados al Gene Drive, incluyendo la posibilidad de provocar que ciertas especies se vuelvan extintas, que colonicen nuevos hábitats, que haya transmisión transversal de genes hacia otras especies diferentes e incluso, que esta tecnología sea utilizada con fines de causar perjuicios económicos y bioterrorismo”.

Dado que el avance del virus del Zika y el Dengue han estimulado el interés de los científicos por aprovechar las  potencialidades del impulso genético, la Academia Nacional de Ciencias de los Estados Unidos ha llamado a un panel de especialistas para discutir los peligros, el uso seguro y la necesidad de legislar la aplicación del Gene Drive.

Finalmente, el doctor Akbari y sus colegas señalan que: “Se necesita transparencia por parte de la comunidad científica en torno a las aplicaciones y descubrimientos que surjan de este hallazgo y a la vez el consentimiento de toda la sociedad para su aprobación”.

Una vez más, ciencia y sociedad necesitan ir de la mano para evitar repetir catástrofes ecológicas del pasado.

Acerca de Hernán Biava (29 Artículos)
Doctor en Ciencias Químicas, Docente-Coach y Periodista Científico. Se ha desempeñado como investigador y docente en la Universidad Nacional de Rosario, CONICET y la Universidad Tecnológica de Berlín. Como periodista, ha contribuido a varios blogs en español y en inglés. Ha recibido varios reconocimientos nacionales y internacionales, como el premio Enrique Herrero Ducloux de la Asociación Química Argentina y el premio Georg Forster de la Fundación Alexander von Humboldt, en Alemania. Cuenta en su haber con más de 10 publicaciones científicas en prestigiosas revistas internacionales. Apasionado por el conocimiento, la docencia y la nuevas tecnologías, se ha especializado en e-learning y coaching en ciencias.

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