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Creer o no creer: una mirada al mito de Papa Noel desde la psicología moderna.

por @herbiava

Aunque a lo largo de todo el año los mayores repiten incansablemente a sus hijos que nunca se deben decir mentiras, la mayoría de los padres prescinden de esta regla cuando se acerca la navidad. La historia de Papa Noel, ese bondadoso señor de largas barbas blancas, con sombrero y atuendo rojo, suele mantener a los más pequeños expectantes durante días, a la vez que parece estimular el buen comportamiento y la imaginación. Pero ¿qué mensaje le estamos enviando a nuestros niños? ¿Qué sucede cuando descubren la verdad? Veamos un poco que nos dice la ciencia al respecto.

Se le conoce con varios nombres según la región de planeta y el idioma: Santa Claus, Papa Noel, San Nicolás, el Viejito de la Navidad, el Colacho, por mencionar algunas de las designaciones más comunes. Se trata de un personaje legendario de la cultura occidental que, según la tradición, acarrea un regalo a los niños en la vísperas de navidad con la única condición de que se hayan comportado correctamente a lo largo del año anterior. Tarea nada sencilla para los más pequeños de la familia.

christmas-1078678_640La historia nos dice que se trataba de un obispo cristiano llamado Nicolás,  de origen griego que vivió en los valles de Licia, en la actual Turquía. Los relatos cuentan que era muy bondadoso y capaz de obrar milagros. Por esta razón fue canonizado como San Nicolás de Bari. Es precisamente en esa ciudad de Italia donde aún se conservan parte de sus restos.

Fue su enorme caridad la que dio origen a la leyenda que todos hemos oído alguna vez: Papa Noel viaja desde su hogar en el Polo Norte para repartir regalos entre los niños buenos alrededor del mundo en la nochebuena. Y así se hizo muy famoso. De hecho, ha sido modelo de publicidad para todas las grandes marcas, aún en el extremo sur del planeta, donde las temperaturas estivales navideñas ponen en tela de juicio la cordura de este personaje siempre tan  abrigado con su vestimenta invernal.

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Más allá de cualquier incoherencia,  millones de padres continúan perpetuando la fábula del escurridizo visitante del Polo Norte, tratando de conservar la magia y suscitando la imaginación de sus hijos.  Sin embargo, no todas las familias están de acuerdo con difundir el mito.  Ya sea por cuestiones religiosas o bien preocupados por las consecuencias que el descubrimiento de la verdad pueda ocasionar en la psiquis de sus hijos, optan por expresar que Papa Noel no es real desde un principio. Pero, ¿qué hay de cierto en esta inquietud? ¿Es realmente malo estimular ficciones como esta entre los niños?

Para tratar de resolver el misterio, recurramos  a la opinión profesional de Jared Piazza, profesor de Psicología Moral de la Universidad de Lancaster, en Reino Unido.

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Este especialista nos dice que, si bien el descubrir la verdad puede causar que se vea afectada la credibilidad que lo niños depositan en sus mayores, hay formas de evitar que esto ocurra. “Por ejemplo, si sus hijos comienzan a cuestionar la existencia de Papa Noel, es posible tener una conversación honesta con ellos donde usted les explique que si bien no se sabe si Para Noel es real, es bueno creer en él porque así la navidad se llena de emoción”, señala  Piazza.

Otra de las cuestiones que lo detractores del mito suelen aludir es que este tipo de creencias puede afectar la capacidad de los niños para diferenciar entre la realidad y la ficción. Sin embargo, la evidencia científica apunta a que la diferenciación entre estos dos tipos de pensamientos comienza a una edad muy temprana y aumenta rápidamente con el paso del tiempo. De hecho, según señala Piazza, los niños que poseen una fantasía muy activa desarrollan una capacidad de diferenciación fantasía-realidad superior a aquellos que no son tan imaginativos. Lo mismo ocurre, por ejemplo, con niños que poseen un amigo imaginario.

Uno de los factores que el especialista señala como provechoso para los padres es que cuando lo niños se sienten vigilados por una entidad invisible, ya sea Papa Noel o alguna princesa imaginaria sentada en una silla vacía, se suelen comportar mejor y seguir las reglas del juego más ordenadamente. Sin embargo, este efecto desaparece  tan pronto los niños dejan de creer en la entidad ficticia. “La mejor manera de promover la buena conducta de los hijos es que estos comiencen a reflexionar sobre las cuestiones emocionales que incitan su comportamiento”, señala Piazza.

Si bien los fundamentos tanto en contra como a favor del mito de Papa Noel son varios, los padres deben ser consientes de que no existe evidencia científica que apoye una u otra opinión. Y por sobre todo, los mayores no deben pasar por alto la capacidad de lógica de los más pequeños. Razonamientos como “Papa Noel es muy gordo para pasar por la chimenea” suele abrir los ojos de los niños a la verdad. Según Piazza “el verdadero desafío consiste en saber acompañar a nuestros hijos a manejar el desengaño cuando eventualmente descubren que Papa Noel no existe”. Y no se preocupen que la desilusión desaparecerá tan pronto lleguen los Reyes Magos.

Acerca de Hernán Biava (29 Artículos)
Doctor en Ciencias Químicas, Docente-Coach y Periodista Científico. Se ha desempeñado como investigador y docente en la Universidad Nacional de Rosario, CONICET y la Universidad Tecnológica de Berlín. Como periodista, ha contribuido a varios blogs en español y en inglés. Ha recibido varios reconocimientos nacionales y internacionales, como el premio Enrique Herrero Ducloux de la Asociación Química Argentina y el premio Georg Forster de la Fundación Alexander von Humboldt, en Alemania. Cuenta en su haber con más de 10 publicaciones científicas en prestigiosas revistas internacionales. Apasionado por el conocimiento, la docencia y la nuevas tecnologías, se ha especializado en e-learning y coaching en ciencias.

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