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Mejor tener los genes del elefante, que la memoria

por @herbiava
Investigadores de la Universidad de Utah han encontrado en los elefantes una característica genética única: estos animales poseen múltiples copias de un gen llamado p53. Este gen parece ser el responsable de la baja incidencia de casos de cáncer entre estos animales y abre nuevas esperanzas para la lucha contra ésta enfermedad en los humanos.

El concepto no parece complicado: si el cáncer se origina debido a los errores en el ADN de las células al reproducirse, entonces, ante una cantidad mayor de células (es decir, mientras más grande sea la masa corporal de un organismo) mayores son la chances de que ese organismo desarrolle cierta forma de cáncer en algún momento de su vida. Sin embargo, existe un animal que parece tirar abajo esta teoría por completo: el elefante.

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Con una edad promedio que llega a los 65 años, una masa corporal de 4800 kilogramos y casi 100 veces más células que el ser humano, los elefantes raramente mueren de cáncer.

En un estudio dirigido por el doctor Joshua Schiffman, pediatra y oncólogo del Huntsman Cancer Institute de la Universidad of Utah, se examinaron las autopsias de más de 644 elefantes en zoológicos alrededor del mundo y encontraron que sólo un 5% de estos animales habían muerto debido a causas relacionadas con tumores malignos. Este porcentaje es muy inferior al de otras especies de menor tamaño, como los humanos (25% de incidencia de muertes de cáncer) o los perros salvajes africanos ( 8%).

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Para entender estas observaciones, los científicos estudiaron un gen denominado p53. Este gen codifica para una proteína que es crucial para la prevención de carcinomas, ya que permite a las células perjudicadas revertir el daño en su ADN o bien provoca que estas células cancerosas dejen de reproducirse y mueran, evitando así el crecimiento de tumores malignos.

La razón por la cual el elefante parece ser resistente al cáncer está en sus genes: el grupo de investigadores de Schiffman encontró que los elefantes poseen en su ADN un total de 20 pares de copias del gen p53, mientras que los seres humanos poseemos solo un par.  Hasta ahora, este gran número de genes p53 parece ser una característica única de los elefantes y una ventaja evolutiva muy importante con respecto a otras especies de similar tamaño. “Necesitamos examinar más especies animales con baja incidencia de tumores y determinar si esta característica genética es frecuente entre dichas especies”, mencionan los investigadores.

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Sin embargo, algunos colegas como el doctor Vadim Gladyshev de la Harvard Medical School, permanecen escépticos a estos hallazgos. “ Nadie ha demostrado que las copias extras del gen p53 sean en verdad activas”, señala Gladyshev.

Este descubrimiento abre nuevas expectativas en  la lucha contra el cáncer y Schiffman menciona además: “con nuestros colegas estamos tratando de determinar si podemos hacer a las células humanas parecidas a las de un elefante introduciendo, por ejemplo, copias extras del gen p53 o identificando moléculas que puedan duplicar los efectos de este gen”.

Mientras esperamos que estos avances lleguen al campo de la medicina, es importante recordar que la mejor lucha contra el cáncer es la prevención y la vida sana. Tengamos esto siempre presente en la memoria, como hacen los elefantes.

Acerca de Hernán Biava (29 Artículos)
Doctor en Ciencias Químicas, Docente-Coach y Periodista Científico. Se ha desempeñado como investigador y docente en la Universidad Nacional de Rosario, CONICET y la Universidad Tecnológica de Berlín. Como periodista, ha contribuido a varios blogs en español y en inglés. Ha recibido varios reconocimientos nacionales y internacionales, como el premio Enrique Herrero Ducloux de la Asociación Química Argentina y el premio Georg Forster de la Fundación Alexander von Humboldt, en Alemania. Cuenta en su haber con más de 10 publicaciones científicas en prestigiosas revistas internacionales. Apasionado por el conocimiento, la docencia y la nuevas tecnologías, se ha especializado en e-learning y coaching en ciencias.

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