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Científicos publican el primer árbol de la vida en formato digital

por @herbiava
Gracias a la ardua labor de una veintena de investigadores provenientes de diversas partes del mundo, los datos genealógicos de millones de especies han sido reunidos en un único “árbol de la vida” disponible en formato digital y de consulta gratuita.

Un numeroso grupo internacional de científicos ha sido capaz de condensar la información sobre la evolución de las especies recolectadas a lo largo de décadas en un único árbol genealógico, el cual contiene el mapa genético de unas 2,3 millones de especies diferentes de plantas, animales, hongos y microbios. Este mapa, que se encuentra disponible de manera gratuita en Open Tree Of Life , tiene el aspecto de un caleidoscopio y muestra claramente cómo todas las formas de vida han evolucionado a partir de un único ancestro común que surgió sobre el planeta hace unos 3500 millones de años. De encontrarse aún con vida, este sería un verdadero manjar para los ojos de Darwin…siempre que hubiese sido capaz de aprender a usar una computadora.

“Hasta ahora, existía un gran abismo entre lo que los científicos sabíamos sobre la evolución de la vida en la Tierra y la información disponibles digitalmente”, señala la doctora Karen Cranston de la Universidad de Duke, responsable de llevar adelante este proyecto que cuenta con el financiamiento de la Fundación Nacional para la Ciencia de los Estados Unidos (NSF, por sus siglas en inglés).

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Sólo uno de cada seis trabajos científicos publicados hasta el año 2012 contiene datos que pueden ser utilizados digitalmente, mientras que más de 7500 árboles filogenéticos conocidos se encuentran disponibles en formato de imagen o pdf, por lo que son muy difíciles de ser comparados o fusionados con otros datos.

Por tal motivo, esta primera versión del árbol de la vida se encuentra basada en unos 484 datos filogenéticos de especies que van desde los insectos a los seres humanos. Durante su desarrollo, los investigadores necesitaron instaurar un programa de computadora especial y pasar miles de horas indagando información esparcida entre incontables fuentes de literatura científica. “El siguiente paso es persuadir a más biólogos para que revisen la información existente  y contribuyan a seguir expandiendo el árbol de la vida de manera similar a lo que ocurre con Wikipedia”, mencionan los autores de este proyecto.

La doctora Cranston y sus colegas afirman además que “conocer cómo se relacionan las especies en el planeta permitirá optimizar métodos de agricultura y entender mejor a los virus que causan enfermedades”.

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Cabe mencionar que existen 1,8 millones de especies sobre las cuales no se dispone de ninguna información genética y aún permanecen siendo un gran misterio para los científicos. Para alegría de Darwin,  las ramas del árbol de la vida parecen desplegarse interminablemente.

Acerca de Hernán Biava (29 Artículos)
Doctor en Ciencias Químicas, Docente-Coach y Periodista Científico. Se ha desempeñado como investigador y docente en la Universidad Nacional de Rosario, CONICET y la Universidad Tecnológica de Berlín. Como periodista, ha contribuido a varios blogs en español y en inglés. Ha recibido varios reconocimientos nacionales y internacionales, como el premio Enrique Herrero Ducloux de la Asociación Química Argentina y el premio Georg Forster de la Fundación Alexander von Humboldt, en Alemania. Cuenta en su haber con más de 10 publicaciones científicas en prestigiosas revistas internacionales. Apasionado por el conocimiento, la docencia y la nuevas tecnologías, se ha especializado en e-learning y coaching en ciencias.

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