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Revolución biomédica: Google Maps, de la geografía a la anatomía

Los algoritmos de «Google Maps» son utilizados en un proyecto de la Universidad «New South Wales» para procesar gran cantidad de información y ver desde los huesos hasta cómo se nutren las células del cuerpo humano

UNSW Paul Trainor Chair of Biomedical Engineering, Professor Melissa Knothe Tate. Photo: Grant Turner/Mediakoo

Desde hace un tiempo que como quien no quiere la cosa, Google se va metiendo en el campo de la salud, y no solamente porque se puedan buscar patologías por su potente buscador, sino porque también hace unos días patentaron un diseño sobre una pulsera para la detección precoz del cáncer, y de unas lentes de contacto que detectan la glucosa en las lágrimas, además de otros avances que nos harán más fácil la vida y ayudar a la salud.

En este nuevo proyecto, Google trabaja con la Universidad “New South” Wales de Australia.

La ingeniero biomédico Melissa Knothe Tate, lider del proyecto y experta en biología celular y medicina regenerativa, está utilizando la tecnología (hasta hace unos días en un protocolo de alto secreto) para desarrollar una nueva manera de “ver” el cuerpo humano, desde los órganos y los huesos, hacer un zoom por todo el cuerpo humano hasta el nivel de una sola célula.

La idea de Knothe Tate era llegar a la causa de muchas enfermedades que empiezan a nivel celular. Observando la conexión entre las diferentes partes del cuerpo (células, tejidos, órganos) se puede obtener una visión global y así entender el origen de las enfermedades, frenar su avance y desarrollar terapias preventivas. A partir de ahora, “se puede ir desde una parte del cuerpo hasta llegar a cómo las células se nutren y se conectan», detalla.

El proyecto surgió a partir de sus estudios sobre cadera y osteoartritis. El modelo del proyecto está disponible, donde se puede ver el interior del cuello femoral (entre la cabeza y el cuerpo del hueso del muslo o fémur). “La osteoartritis es la principal causa de incapacidad en personas mayores. Se trata de enfermedades músculoesqueléticas que afectan la calidad de vida y la productividad. La comprensión de las causas de las enfermedades tendrá un gran impacto. Es algo similar a lo que sucede en los tejidos del cerebro. Por ejemplo, la demencia o el Alzheimer son procesos degenerativos que causan una profunda pérdida de las funciones. Estos procesos empiezan a nivel celular y se propagan a través de los tejidos y órganos”, explica. La idea, por ello, era llegar al nivel celular y ver cómo todo se conecta con el resto del cuerpo.

La imagen muestra una osteoporosis temprana y avanzada. Imagen: Supplied

La imagen muestra una osteoporosis temprana y avanzada. Imagen: Supplied

El papel de Google

“Con la tecnología de Google y otras también innovadoras, somos capaces de ver y controlar el cuerpo como si se tratara de una comunidad de células o de habitantes. Hasta ahora, los médicos podían hacer biopsias o tener una idea muy rudimentaria de todo el organismo en su conjunto con las imágenes que conocemos actualmente. Pero estas tecnologías combinadas, unidas a nuevas capacidades para tratar una gran cantidad de datos de forma interactiva (haciendo zoom) representan un cambio para nuestra forma de entender la salud humana y las enfermedades”.

La tecnología utilizada ha sido desarrollada por los líderes en óptica, la empresa Zeiss “y los algoritmos de Google nos proporcionan una herramienta para hacer zoom en todas las imágenes. Hay muchas tecnologías pero elegimos esta porque es muy poderosa y penetrante y el público está familiarizada con ella. Queremos que el público interactúe con nuestro trabajo”. Por su parte, aseguran que desde Google están muy entusiasmados con el proyecto.

Dos millones de imágenes

Para el proyecto se trabajó con terabytes y fueron precisamente los algoritmos de Google los que ayudaron a tratar esta tremenda cantidad de información. Por ejemplo, solo la parte de la cadera que se ve en el modelo de proyecto contiene dos millones de imágenes. Hasta ahora, solo se tiene una imagen de esta parte del cuerpo, pero la idea es que se extienda al resto del organismo.

¿Significa que podremos ver imágenes de piel, huesos y células desde la computadora? “En la imagen a la que se le puede hacer zoom y que ya está disponible es todo huesos y células”, explica Knothe Tate. “La principal ventaja es entender cómo cuestiones locales (la salud o enfermedad de un grupo de células) afectan al conjunto de un tejido y órganos en el futuro. Esto abrirá la puerta a poder entender la causa de las enfermedades y frenar su avance antes de que hagan mucho daño en el cuerpo”.

Esta tecnología de semiconductores que ya se está utilizando para investigar osteoporosis y osteoartritis, es capaz de acercar y alejar de la escala de todo el conjunto hasta el nivel celular “tal como lo haría con Google Maps”, reduciendo a “cuestión de semanas lo que hoy en algunos casos tardaría muchos años en analizar”.

“Por primera vez tenemos la capacidad de ir a todo el cuerpo, observar cómo las células están recibiendo su nutrición y cómo todo está conectado”, dijo la profesor Knothe Tate. “Esto podría abrir la puerta a nuevas terapias y prevenciones aún desconocidas.”

Una investigación similar está en marcha en la Universidad de Harvard y Heidelberg en Alemania para trazar las vías nerviosas y conexiones en el cerebro de ratones.

La ingeniero biomédico Melissa Knothe Tate presentó varios documentos sobre su investigación sobre la cadera humana y la osteoartritis en la reunión de la Sociedad de Investigación Ortopédica en Las Vegas.

Numerosos estudios han explorado el transporte molecular en tejidos específicos, pero ha habido poca investigación sobre el intercambio entre los diferentes tipos de tejidos como el cartílago y el hueso.

La Profesor Knothe Tate ya ha demostrado un vínculo entre el transporte molecular a través de la sangre, los músculos y los huesos, y el estado de la enfermedad en cobayos artrósicos.

Acerca de Pat Sierra (195 Artículos)
Periodista, guionista conductora de Radio y TV y bloguera. Coeditora de "Se Dice Ciencia". Realizó su carrera en radio, televisión y gráfica. Se destaca su paso por América Noticias, Crónica TV, y los ciclos propios “Para quererte mejor” en cable y “Cóncavo y Convexo” en radio, entre otros. Sus guiones “El conventillo de los sueños” y “Domador de Tormentas” han sido galardonados por Argentores, así como su monólogo “Deprimida en la peluquería” que está incluido en el libro “La cocina de los dramaturgos”. Su blog “Patricia Sierra… ¿sólo sueños o mi propia realidad?” está en la web desde 2007. Periodista Científica egresada del Instituto Leloir promoción 2014

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